África deja de ser el destino olvidado del sector aéreo

Pese al bajón de la demanda global, las aerolíneas aumentan rutas y vuelos en el contintente; una excepción prometedora

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marzo 23 de 2010 - 05:00 a.m.
2010-03-23

Las aerolíneas de todo el mundo han estado reduciendo drásticamente vuelos ante la menor demanda debido a la crisis económica, con una sorprendente excepción: África.

Durante mucho tiempo el continente olvidado de la industria áerea, África ha registrado recientemente un significativo aumento en la lista de destinos a los que llegan las aerolíneas nacionales y extranjeras. Además, el número de trayectos por ruta y de conexiones directas internacionales está subiendo.

En los últimos dos años, cuando el número de vuelos a nivel mundial se contrajo 3,2%, los vuelos directos entre África y los principales mercados internacionales saltaron 11,4%, según la firma londinense de consultoría de aviación Innovata LLC.

Paradójicamente, parte del atractivo de este crecimiento es que se produce con una baja base de clientes: África representa menos de 5% del tráfico aéreo global.

El continente africano ofrece un mercado aéreo poco explotado donde los pasajes se venden a unas tarifas significativamente superiores en relación con rutas de distancias comparables en otras partes del mundo. El tráfico aéreo está creciendo a pesar de los problemas para llevar a cabo tareas rutinarias como aprovisionarse de agua potable. Estas circunstancias encarecen las operaciones, especialmente en los países entre el desierto del Sáhara y Sudáfrica. Casi todas las instalaciones aeroportuarias son rudimentarias, muchas regiones necesitan sistemas modernos de control aéreo, las autoridades reguladoras carecen de recursos y la seguridad en los aeropuertos es deficiente.

Delta Air Lines Inc. se vio obligada el año pasado a retrasar el lanzamiento de rutas en parte debido a que las autoridades federales de EE.UU. denegaron la concesión de certificados a varios aeropuertos africanos. Pero Delta, la primera gran aerolínea estadounidense en volar a África en más de 15 años, inauguró vuelos a Senegal y Sudáfrica a finales de 2006 y aún quiere añadir cuatro destinos para mediados de año cuyo lanzamiento estaba previsto originalmente en 2009.

"Vamos a seguir invirtiendo en África", dijo Glen Hauenstein, vicepresidente ejecutivo de planificación de rutas de Delta. "Las operaciones son más caras, pero se les puede sacar mayor provecho".

Uno de los factores que propulsan el tráfico aéreo hacia y en África es a una combinación de pasajeros corporativos que quieren explotar los recursos naturales del continente, empresarios locales con negocios en otros países y un flujo continuo de africanos que van y vienen a comunidades étnicas fuera del continente.

Mejoras graduales

La próxima Copa del Mundo en Sudáfrica es otra razón que está impulsando la demanda, si bien el crecimiento es evidente en todo el continente. Por ejemplo, tres aerolíneas ¿United Airlines, Virgin Atlantic Airways Ltd. y Brussels Airlines¿ anunciaron recientemente nuevos servicios a Accra, en Ghana.

Aerolíneas en partes de América Latina, Asia y Medio Oriente también están mostrando una tendencia hacia el crecimiento en medio del declive generalizado de la industria. Con todo, ninguna región había tan sido ignorada como Áfica.

Otro factor que explica este crecimiento son las graduales mejoras en la subdesarrollada infraestructura áerea de África. Senegal está construyendo un nuevo aeropuerto cerca de Dakar; la República del Congo ha sumado nuevas pistas y terminales en Brazzaville y Pointe Noire; y Sudáfrica ha instalado un sofisticado sistema de control aéreo.

Aún así, los cielos africanos son los más peligrosos del mundo en cuanto a accidentes por cada millón de vuelos y el creciente tráfico exacerba este problema. Nigeria y otros países han logrado notables mejoras recientemente, pero los expertos todavían detectan grandes deficiencias en los sistemas de seguridad aérea.

Un factor positivo es que aerolíneas africanas como Kenya Airways, South African Airways, Egyptair y Royal Air Maroc están empezando a revertir años de contracción. Los vuelos dentro del continente han subido 30% en los últimos cinco años, según Innovata. Fuera de África, las compañías europeas son la que tienen la mayor presencia en el continente dados sus vínculos coloniales.

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