El apetito de China por acero impulsaría los precios en todo el mundo

El apetito de China por acero impulsaría los precios en todo el mundo

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enero 12 de 2010 - 05:00 a.m.
2010-01-12

La creciente demanda de acero por parte de China probablemente dominará este año el panorama de la industria siderúrgica como nunca antes.

Se espera que China aumente su producción en casi 10% en 2010, pese a que ya sea la mayor productora del mundo. Pero es probable que la producción no supere la demanda, lo que empujará al alza los precios del acero, sus materias primas e incluso el carbón en todo el mundo.

Las acereras, que han paralizado la producción en decenas de fábricas y han reducido su inventario a medida que la economía global se ralentizaba, vuelven a reactivar sus altos hornos. Rio Tinto, la firma que más mineral de hierro vende a China, está reiniciando su producción. El mineral de hierro es un ingrediente clave en el acero. ArcelorMittal, el mayor productor de acero del mundo, está aumentando sus precios, así como la mayor siderúrgica china, Baosteel Group Corp.

China también trata de consolidar una industria doméstica gigantesca y fragmentada para que tenga una voz fuerte y unificada en las negociaciones de precios para la compra y venta de materias primas. La idea es sacarle partido al gran apetito del país por commodities para fabricar desde neveras hasta puentes.

Se espera que China produzca un récord de 600 millones de toneladas de acero este año, cerca de la mitad de la producción total mundial. Japón, que ocupa el segundo puesto, fabricará sólo una sexta parte de lo que se espera que produzca China. Rusia quedó en tercer lugar en términos de producción el año pasado, seguida por Estados Unidos.

La resistencia del mercado chino fue una débil luz en un año lúgubre para las mineras y las siderúrgicas, marcado por despidos, cierres de minas y reducciones de producción e inversión debido a un declive en los precios de los commodities. El país continúa siendo el foco de esperanza del sector en el futuro, junto con India en menor escala.

Aunque otras economías se están fortaleciendo, no ofrecen el mismo potencial de crecimiento que China, lo que hace crucial la participación en ese mercado. "Esperamos que la producción y demanda de acero en China continuen su alza inexorable", dice Peter M. Fish, economista de la consultora MEPS International.

Eso, a su vez, es una buena noticia para los vendedores de metales y minerales.

Los precios al contado del mineral de hierro, en unos US$110 por tonelada, han subido a su nivel más alto en más de un año. Los precios del carbón para las plantas siderúrgicas y la producción de electricidad subieron más de 30% luego de que China redujo su producción el año pasado debido a problemas medioambientales.

Los precios del cobre, el aluminio y el zinc también han aumentado. "La recuperación de todos los commodities ha superado las expectativas", dice David Butler, analista en J.P. Morgan Cazenove.

Los puertos australianos vuelven a sufrir embotellamientos, con barcos de carbón haciendo fila en el mar esperando cargar y descargar.

BHP Billiton, Rio Tinto, Fortescue Metals Group Ltd. y la brasileña Vale están aumentando su producción de mineral de hierro y en algunos casos de carbón, para responder al esperado aumento en la demanda por parte de China.

Los grandes planes gubernamentales de estímulo e infraestructura, incluyendo ferrocarriles, carreteras y puentes en el este de China y de construcción general y de fábricas en la parte occidental del país, están impulsando la demanda. La mayoría de la producción de acero será consumida de manera interna, dice la Asociación China del Hierro y el Acero, el principal grupo de la industria acerera del país.

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