La celulosa se estrena como materia prima para etanol

Una nueva técnica podría igualar el precio de la producción de etanol a partir de celulosa con el de procesos más frecuentes y económicos que emplean cereales.

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marzo 26 de 2010 - 05:00 a.m.
2010-03-26

Actualmente, la mayoría de etanol producido procede del almidón, obtenido principalmente de cereales -como el maíz, el trigo, el arroz- y de algunos tubérculos como la patata, del azúcar de remolacha, la caña de azúcar y otros cultivos alimentarios.

Sin embargo, la posibilidad de convertir la celulosa -un compuesto hallado en las paredes celulares de las plantas sin función alimentaria para los animales y los humanos- en glucosa para su posterior fermentación en etanol, ha sido durante tiempo un reto por la resistencia a convertirse en azúcares simples.

"Si podemos producir lo que necesitamos a partir de la celulosa, en lugar de con el almidón, no necesitaremos competir con productos alimentarios", dijo Rajai Atalla, autor principal de un estudio presentado este viernes en la reunión anual de la Sociedad Química Americana, que celebró su 239 edición en San Francisco, Estados Unidos.

El proceso ingeniado por Atalla y otros miembros del centro Internacional de Ciencias sobre Celulosa (CSI) hace que la celulosa se desglose más fácilmente y pueda igualar prácticamente el precio de ambos procesos, según confirmaron fuentes de ese instituto.

"Usando esta nueva técnica, esperamos ser capaces de reducir diez veces la dosis de enzimas requeridas", indicó el investigador. Según las conclusiones de la última conferencia anual de cereales del Consejo Internacional del Cereal (CIC) celebrada en Londres, la fuerte demanda actual de cereales y sus altos precios pueden poner en riesgo la seguridad alimentaria de los países menos desarrollados.

Para Atalla, este último hallazgo "tendrá un gran impacto sobre el costoe de las conversiones a etanol y el precio y disposición de los alimentos básicos". En Colombia, por ejemplo, el biocombustible se produce a partir de la caña azucarera y la yuca industrial.