Escuelas en EE.UU. enfrentan sus déficits implementando semanas de cuatro días

Escuelas en EE.UU. enfrentan sus déficits implementando semanas de cuatro días

Finanzas
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marzo 11 de 2010 - 05:00 a.m.
2010-03-11

Un número pequeño pero creciente de distritos escolares en Estados Unidos está cambiando su horario a una semana de cuatro días, como parte de sus esfuerzos por cerrar enormes déficits presupuestarios y evitar despidos de maestros. Los críticos, sin embargo, creen que la medida podría perjudicar la educación de los estudiantes.

Legisladores estatales y juntas de educación locales les están dando a los administradores una mayor flexibilidad para establecer sus calendarios académicos, lo que hace posible la semana de cuatro días. Pero expertos en educación afirman que hay poca investigación que muestre el impacto de semanas de estudio más cortas. Las horas perdidas suelen compensarse con días más largos cuando sí se dictan clases.

De los más de 15.000 distritos en todo el país, unos 100 en por lo menos 17 estados actualmente usan el sistema de cuatro días, según datos de la Comisión de Educación de los Estados.

Decenas de otros distritos contemplan hacer el cambio el próximo año, lo que podría crear desafíos para padres que trabajan así como para miles de empleados escolares.

El interés en una semana escolar más corta se produce en momentos en que el gobierno se prepara a inyectar US$4.350 millones en fondos federales extra a escuelas con un rendimiento por debajo del promedio.

Algunas escuelas, en tanto, afirman que recurren al horario de cuatro días como última alternativa. En North Branch, Minnesota, la superintendente escolar, Deb Denton, afirmó que su distrito de 3.500 estudiantes ¿con un déficit de US$1,3 millones¿ simplemente se quedó sin opciones.

"Les pedimos a nuestros residentes una y otra vez que pagaran impuestos más altos, recortamos parte de nuestro personal y quizás cerremos una de nuestras escuelas", indicó. "¿Qué más se puede hacer?" Pese a la gran oposición de los padres, señaló, el distrito está listo para adoptar una semana de cuatro días para el próximo año escolar.

Una nueva ley en Georgia les permite a las escuelas elegir entre un año escolar de 180 días "o su equivalente". Funcionarios de Hawai presentaron a fines de octubre 17 viernes libres obligatorios para las escuelas públicas. En Minnesota y Iowa, los distritos están elaborando propuestas para implementar horarios de cuatro días el año próximo.

En el distrito de Peach County, Georgia, la semana de cuatro días ayudó a ahorrar más de US$200.000 el semestre pasado, al recortar costos de guardias de seguridad, empleados de cafeterías y conductores de buses así como gastos de transporte y servicios públicos, indicó una vocera. El distrito va camino a salvar los puestos de 39 maestros y US$400.000 para fines del año escolar, lo que ayudará a reducir una brecha de US$1 millón en el presupuesto anual del distrito de US$30 millones.

Los maestros que siguen trabajando la misma cantidad de horas durante cuatro días, en lugar de cinco, en general no enfrentan una reducción en sus salarios. Pero los empleados que no pueden compensar el tiempo perdido, como conductores de autobús y trabajadores de comedores, suelen perder hasta 20% de su sueldo.

Algunos grupos educativos y de padres afirman que las semanas más cortas perjudican la educación de los estudiantes.
"No hay forma de que un cambio así no afecte negativamente la enseñanza y el aprendizaje", indicó Tom Callahan, vocero de la Asociación Profesional de Educadores de Georgia, que disuade a las escuelas en el estado sobre las semanas de cuatro días.