En plena recesión económica, una acerera india se expande en EE.UU.

En plena recesión económica, una acerera india se expande en EE.UU.

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mayo 05 de 2009 - 05:00 a.m.
2009-05-05

LITTLE ROCK, Arkansas¿En momentos en que las siderúrgicas estadounidenses operan a sus niveles más bajos desde la Gran Depresión de los años 30, la empresa india Welspun-Gujarat Stahl Rohren Ltd. acaba de inaugurar aqui una planta de US$150 millones para fabricar tuberías de acero.

La planta de Welspun Pipes Inc. fue concebida durante el auge del metal, cuando las empresas de energía no daban abasto para satisfacer la voraz demanda de petróleo y gas. Pero a finales del año pasado, cuando la planta estaba a punto de terminarse, los compradores se esfumaron. "Me estaba comiendo las uñas," recuerda Rajesh Chokhani, director de desarrollo de negocios de la planta. Luego, Chokhani recibió un alentador correo electrónico de B.K. Goenka, presidente de la junta y director ejecutivo de Welspun-Gujarat. El mensaje: los despidos en otros áreas del conglomerado le daban espacio para contratar empleados talentosos.

En lugar paralizar la planta y preservar efectivo, Goenka decidió establecer una avanzada de la empresa india en Estados Unidos y generar algunos ingresos. "Todos tenían un mensaje negativo", pero la economía tiene que mejorar, observa. Welspun-Gujarat, un grupo textil y manufacturero con una facturación que ascendió a los US$810 millones en su último año fiscal, decidió que estaba en condiciones de capear la tormenta. Su proyecto en Little Rock ofrece un vistazo a como al menos una empresa, con el respaldo del crecimiento de una economía emergente, prosigue su marcha en medio de la crisis.

Welspun apuesta a que puede beneficiarse del repunte de la economía estadounidense cuando éste ocurra. El Departamento de Energía estima que hay que construir más de 40.000 kilómetros de oleoductos y gasoductos durante los próximos cuatro años.

Por ahora, no obstante, el trabajo es escaso. La capacidad utilizada en las siderúrgicas estadounidenses ha descendido a 43%, un nivel que no se había visto desde la Gran Depresión. La mayoría de las empresas de energía está reduciendo los proyectos de exploración. Los principales competidores de Welspun, como Southern Concrete Pile Public Co., Hanwei Energy Services Corp. y Bihar Tubes Ltd. no han cerrado plantas, pero aseguran que las
ventas han bajado.

La planta de Welspun en Little Rock, que funde tuberías para gasoductos y oleoductos de 24 metros de largo, puede emplear a 500 personas en tres turnos. Actualmente, opera un turno de entre 10 y 12 horas al día, con 300 empleados. Goenka señala que se ha fijado un plazo de 24 meses para que la planta opere al pleno de su capacidad.

Fabricar acero para tuberías de oleoductos y gasoductos es diferente a producir láminas y rollos de acero. Cada ducto requiere de dimensiones específicas. A menudo, el acero utilizado debe contar con determinadas propiedades metalúrgicas que le permitan soportar bien su entorno. Los ductos tienden a estar bajo tierra o sumergidos en el océano. Los proyectos tienden a ser gigantescos y plantas de las dimensiones de las de Little Rock habitualmente se dedican a uno o dos grandes proyectos específicos.

Tal estrategia, sin embargo, no funciona cuando los potenciales clientes postergan sus grandes gastos de capital. Welspun Pipes, por lo tanto, ha pasado a depender más de los pedidos de las empresas de petróleo y gas que necesitan reemplazar sus ductos actuales.

Chokhani, el director de desarrollo de negocios, le ha dicho al personal que llame sin aviso previo a las pequeñas firmas de ingeniería y acepten cualquier proyecto, por pequeño que sea. Su equipo de ventas acaba de recibir dos pedidos relativamente pequeños de empresas de petróleo y gas. Welspun también ha participado en la licitación de dos grandes proyectos, uno en Perú y otro en Papúa Nueva Guinea.

Goenka señala que al abrir su primera fábrica en EE.UU., pagar impuestos y emplear a trabajadores locales, Welspun-Gujarat intenta demostrar que no es sólo una exportadora, sino una inversionista en EE.UU. "No somos una empresa india, somos una empresa global que ayuda a la economía estadounidense", insiste.

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