El protagonista de la crisis financiera del 98, al borde de otro colapso

El protagonista de la crisis financiera del 98, al borde de otro colapso

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septiembre 26 de 2008 - 05:00 a.m.
2008-09-26

Hace 10 años, John Meriwether estaba en el epicentro de una crisis financiera no muy diferente a la que ha golpeado a Wall Street en los últimos días. Ahora, el famoso gestor de fondos de cobertura se encuentra otra vez acorralado, y, esta vez, está considerando tirar la toalla.

Meriwether se convirtió en el rostro público de la catástrofe financiera hace exactamente una década este mes, cuando su fondo de cobertura Long-Term Capital Management (LTCM) perdió miles de millones de dólares en cuestión de semanas, causando escalofríos en los mercados globales y motivando un rescate que fue propuesto por el gobierno y financiado por Wall Street.

LTCM se convirtió en sinónimo de riesgo excesivo. Pero Meriwether resurgió rápidamente.

Abrió una nueva firma que lleva por nombre sus iniciales, JWM Partners LLC, y la ha manejado desde entonces. Este año, Meriwether, de 61 años, ha perdido más de un cuarto del dinero de sus inversiones ¿más de US$300 millones¿ en su mayor fondo de cobertura. El tamaño del fondo ha disminuido aún más a medida que los inversiones se han retirado.

En medio de la crisis del mercado, Meriwether voló a Londres para reunirse con inversionistas, muchos de los cuales viven fuera de Estados Unidos. El gestor y sus socios planean continuar con estas conversaciones durante las próximas semanas, para tratar de persuadir a los clientes a que resistan un poco más, un pedido difícil en medio de un clima marcado por el miedo.

Meriwether también ha considerado tratar de encontrar nuevos inversionistas para respaldar sus fondos, según fuentes al tanto, pero eso podría ser una propuesta aún más complicada en medio de la restricción de crédito y capital.

Otra opción: retirarse del negocio de manejar el dinero de otras personas y cerrar su firma.

Esa es una decisión a la que Meriwether se resiste, pero que podría tomar antes de diciembre, según fuentes al tanto.

"Tiempos extraordinarios hacen que la vida sea excepcionalmente interesante", dijeron Meriwether y sus colegas en una carta a sus inversionistas, el 12 de septiembre. La carta decía que los gestores se pondrían en contacto en breve para discutir el estado de su mayor fondo. "Mis socios y yo esperamos con ansias nuestras próximas conversaciones".

Cerrar la firma sería un triste final para este otrora campeón del corretaje, y un símbolo de la aflicción que aqueja a los mercados financieros de hoy día.

Los gestores de fondos de cobertura que se encuentran contra la pared en todo el mundo enfrentan problemas similares. Estas firmas, exclusivos fondos de inversión para clientes institucionales y adinerados (o de "patrimonio alto"), habitualmente venden la idea de que pueden tener un buen desempeño en tiempos buenos y malos. Pero más de 350 fondos de cobertura cerraron en el primer semestre de 2008, según Hedge Fund Research Inc.

A este paso, es probable que muchos más fondos cierren este año, en comparación a 2007, lo que representa un 7% de los fondos de la industria. Hace un año, JWM tenía US$2.600 millones en activos, aunque nunca estuvo cerca del tamaño ni del desempeño de LTCM, que en su mejor momento llegó a gestionar unos US$7.500 millones.

Hasta este año, el mayor fondo de JWM, Relative Value Opportunity, llevaba ocho años consecutivos de ganancias. Ese fondo estrenó 2008 valiendo unos US$1.300 millones.

Para mediados de septiembre, registraba una caída de 26% para el año. La crisis actual del mercado sólo aumentó los temores sobre sus perspectivas a futuro, indicaron personas cercanas a Meriwether.

Otro fondo manejado directamente por Meriwether es una versión aún más reducida de lo que era antes. Fuentes familiarizadas con los fondos dicen que las pérdidas en Wall Street perjudican la estrategia de inversión de Meriwether. La táctica implica encontrar sutiles discrepancias de precios entre diferentes valores y luego apostar a que esas diferencias se revertirán para volver a sus promedios históricos.

Préstamos estratégicos Habitualmente, la estrategia depende de grandes cantidades de dinero prestado. Y a diferencia de otros estilos de inversión, suele requerir el lujo de contar con tiempo, ya que puede tomar meses para que los precios eventualmente cambien.

Tiempo es algo que Meriwether seguramente no tiene. Es probable que tampoco tenga un acceso fácil a efectivo: pedir prestado es difícil, en especial para gestores con saldos en rojo, que son vistos como más riesgosos.

"Es realmente difícil", lamenta David Modest, un ex socio de LTCM, quien en breve se unirá a Soros Fund Management como un gestor de inversión senior. "No hay riesgo que alcance" para recuperar su dinero. Los tiempos difíciles han perjudicado los ingresos de Meriwether, que durante los años de ganancias superaron los US$10 millones, según una fuente cercana a la estructura de compensación de JWM. Este año también se verán afectados los generosos bonos de corredores y gestores de portafolio de la firma.

El fondo Relative Value, de JWM, comenzó el mes de marzo con una caída de 9% en relación al primero de enero, un comienzo duro pero no irreversible. Sin embargo, para la tercera semana de marzo, su caída en pérdidas de inversión triplicaba esa cifra.

Abril, mayo y junio fueron mejores, y hubo más semanas positivas que negativas. "Sigo teniendo confianza en que la recuperación del valor desde marzo continuará", escribió Meriwether en una carta a los inversores a mediados de mayo.

Pero la caída continuó en julio, un mes de caos en los mercados que empeoró aún más por los temores de que los gigantes hipotecarios Fannie Mae y Freddie Mac podían volverse insolventes. Para el primero de agosto, el fondo Relative Value tenía menos de US$830 millones en activos. Su caída en inversiones había fl uctuado insistentemente entre 23% y 28% durante las tres semanas previas al primero de julio.

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