El truco de una aerolínea para capear el alza de precio del combustible

El truco de una aerolínea para capear el alza de precio del combustible

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mayo 30 de 2008 - 05:00 a.m.
2008-05-30

El petróleo, que en estos días bordea los US$130 por barril, le está sacando canas a la mayoría de las aerolíneas. Los incontrolables precios del combustible están obligando a las empresas aéreas a elevar los precios de los pasajes y aplicar nuevos cobros por equipaje a los viajeros. Aun así, no logran detener la hemorragia de pérdidas.

Sin embargo, el cielo sigue despejado para la estadounidense Southwest Airlines. Hace varios meses, la aerolínea de descuento se aseguró un suministro de combustible equivalente al 70% de sus necesidades para el presente año a US$51 por barril, un precio módico comparado con el actual.

El contrato no fue un golpe de suerte. Durante casi toda la última década, el tesorero de Southwest, Scott Topping, ha perseguido compras de combustible a un precio fi jo, contando con la venia del presidente ejecutivo, Gary Kelly.  El resultado es que desde 2004, este tipo de compras le ha ahorrado a Southwest un promedio de casi US$700 millones al año en costos de combustible.  Estos ahorros han mantenido a Southwest rentable a pesar de que su negocio principal de transporte de pasajeros ha operado en rojo en trimestres recientes. Hoy, los contratos a precio fi jo de la empresa de Dallas se extienden hasta 2012, para cuando ha asegurado más del 15% de sus necesidades a unos US$63 por barril.

Entonces, ¿por qué otras aerolíneas no han imitado a Southwest? La estrategia no es un secreto. La empresa revela sus compras aseguradas cada trimestre junto a sus informes fi nancieros. Incluso, sus técnicas se han enseñado durante años en las escuelas de negocios.

De todos modos, ninguna aerolínea ha podido crear un modelo que compita con el de Southwest. Las pequeñas operaciones de cobertura de las otras empresas usualmente aseguran precios con unos pocos meses de anticipación y cubren menos de la mitad de sus compras previstas de combustible.

Los resultados fi nancieros del primer trimestre del sector refl ejaron la gran diferencia. Delta Air Lines, Continental Airlines y UAL Corp., dueña de United Airlines, reportaron ganancias por compras a futuro de entre US$20 millones y US$45 millones. Las de Southwest totalizaron US$302 millones.

Después de la bancarrota

Cuando se les pregunta a las aerolíneas por qué su cobertura ha sido tan limitada, algunas responden que tenían las manos atadas tras acogerse a la ley de protección por bancarrota después de los ataques terroristas de 2001. El efectivo era escaso. A los acreedores les preocupaban los compromisos comerciales de la operación. Otros tenían convenios con bancos que limitaban su acceso a las operaciones de cobertura.  Sin embargo, para el profesor de fi nanzas de la Universidad Estatal de Oklahoma David Carter, las limitaciones por bancarrota no son la única razón. Es psicológicamente difícil cambiar de estrategia cuando los precios lo perjudican, explica Carter, quien además ayudó a escribir un estudio sobre la estrategia de Southwest.

Los continuos cambios de mando en muchas aerolíneas también pueden haber frenado cualquier esfuerzo mayor de cobertura, asevera Carter.

Un fracaso en ese rubro habría manchado el historial del presidente ejecutivo entrante. Topping ofrece otra explicación: desde fi nes de los años 90, la estrategia de cobertura de Southwest ha sido establecida por una o dos personas, en vez de un comité, facilitando su ejecución.  Algunas personas temen que las empresas que negocian activamente en futuros u opciones se expongan a especulación riesgosa.

Pero Topping argumenta que el verdadero riesgo para las aerolíneas está en no proteger sus compras de combustible, ya que deben comprar la materia prima constantemente. Southwest valora su portafolio de cobertura actual en US$2.800 millones.

A pesar de todo, la aerolínea no se duerme en sus laureles.

"No nos podemos volver adictos a estas ventajas de costos que hemos construido", dice Topping.

"Debemos seguir manejando nuestros costos como siempre lo hemos hecho".

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