Wal-Mart exporta su concepto de hipermercado a India

Mañana se inaugura en ese país el primer local del minorista estadounidense

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mayo 28 de 2009 - 05:00 a.m.
2009-05-28

Wal-mart Stores Inc. lanzará el sábado su fórmula de precios súper bajos en India, un país con un mercado minorista de más de US$350.000 millones anuales compuesto principalmente por pequeños comerciantes como Ranjit Singh.

Singh, de 18 años, vende galletas, tabaco para masticar y bebidas desde una pequeña carreta de madera al frente de donde abrirá la primera tienda en India del gigante minorista estadounidense.

Debido a las leyes locales que gobiernan a los minoristas extranjeros, Wal-Mart y su socio, Bharti Enterprises Ltd., no podrán vender directamente a los consumidores sino que operarán como un proveedor de 10.000 productos a propietarios de tiendas licenciados, colegios, hospitales, hoteles y otras instituciones.

Aún sin abrir, la tienda de Wal- Mart, que operará bajo el nombre de Best Price Modern Wholesale, ya ha significado un auge para Singh, dijo él. La mayoría de sus clientes son las docenas de obreros que trabajan en la construcción del nuevo edificio.

"Nunca he visto un almacén tan grande, ni siquiera había escuchado hablar de Wal-Mart", dijo. "Espero que atraiga a la gente de la alta sociedad aquí".

Singh y los más de 10 millones de otros diminutos minoristas en India son el desafío y la oportunidad más importantes de Wal-Mart.

Si puede conquistarlos, seguro los convertirá en sus mayores clientes. Si los indispone, los comerciantes podrían usar su poder político para bloquear la expansión de la empresa.

Tras inaugurar su primera tienda aquí en Amritsar, en el noroeste del estado de Punjab, Wal-Mart y Bharti planean abrir otras 15 más en el resto del país en los próximos tres años, revela Raj Jain, director de Wal-Mart en India.

Wal-Mart ha estado preparando a Amritsar para su llegada, dice Jain. Repartió más de 30.000 membresías gratuitas, conversó con asociaciones de pequeños negocios y encuestó a propietarios de tiendas. Además, preparó un video en el idioma local para presentar a Wal-Mart y su estilo de negocios. "La gente está empezando a entender que hay un lugar para el sector minorista moderno y otro para las tiendas tradicionales", afirma el ejecutivo.

India es parte de la rápida expansión global de Wal-Mart que conduce Mike Duke, el ex director de la división internacional de la compañía que asumió la presidencia ejecutiva en febrero. En su anterior cargo, Duke reclutó gerentes oriundos de los mercados internacionales donde opera la compañía, con la idea de que entienden mejor las costumbres locales. Jain, por ejemplo, había trabajado más de 20 años en India para Unilever PLC y Whirpool Corp. Las 3.400 tiendas de Wal-Mart fuera de Estados Unidos generan cerca de un 25% de los ingresos de la empresa.

La llegada de los grandes almacenes y minoristas en India fue un tema que generó controversia en el ámbito político hace un par de años, cuando los pequeños comerciantes realizaron amplias protestas. Pero a medida que la economía de India se ha desacelerado, el furor ha empezado a aminorarse. Los compradores ya se han acostumbraron a almacenes más grandes de minoristas locales como Pantaloon Retail India Ltd.

"A la gente les gusta su limpieza, su orden y que pueden encontrar todo en un solo lugar", dice Rakhee Mehta, un consultor del sector minorista en Mumbai.

No ha habido protestas alrededor del nuevo edificio de Wal-Mart. El edificio de 4.645 metros cuadrados es el más grande en varios kilómetros a lo largo de la carretera y cuenta con un enorme estacionamiento, una rareza en India.

El gobierno del estado recibió con agrado la inversión y los empleos que generará el local aunque a algunos les preocupa el efecto que podría tener sobre los comerciantes pequeños.

Representantes de la nueva tienda en Amritsar se han acercado a los comerciantes locales vecinos para dejarles saber que Wal-Mart pretende ser su proveedor, no su rival. En tarjetas escritas en inglés, la empresa explicó que los comerciantes sólo tenían que presentar su licencia de negocios para afiliarse al almacén.

Desafortunadamente, la mayoría no habla inglés y trabaja de manera informal sin licencia comercial.

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