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Miércoles 22 de Octubre 2014

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Metales raros serán el oro del siglo XXI

Enero 17 de 2013 - 7:19 pm


La extracción de materiales raros es muy contaminante.

China es el mayor productor mundial y EE. UU. busca darle la pelea.

Aunque puedan sonar a nombres arcaicos de pueblo como disprosio, europio, itrio, neodimio o terbio, guardan en su rareza el secreto del futuro tecnológico así como el éxito de las energías limpias, y mantienen en jaque a las naciones más poderosas del mundo.

El acceso a estos elementos químicos es una prioridad para la estrategia energética de Estados Unidos que ve cómo China controla el 95 por ciento de la producción de los llamados metales raros o tierras raras (17 en total), que han pasado de ser actores secundarios y olvidados en la tabla periódica, a los grandes protagonistas.

Los imanes de los modernos altavoces y discos duros de computador, los celulares más inteligentes, las turbinas eólicas, las bombillas de bajo consumo, páneles solares o las baterías de los coches eléctricos e híbridos, alimentan su eficiencia a base de estos componentes cuyo suministro no está garantizado.

Ante esa perspectiva, el Departamento de Energía de Estados Unidos movilizó a científicos y expertos, tanto de universidades como de empresas, para buscar soluciones.

Un equipo de trabajo que tendrá su cuartel general en el nuevo Instituto de Materiales Críticos (CMI).

La compañía Ames Laboratory en Iowa y su director, Alex King, están al frente del proyecto que recibirá 120 millones de dólares de financiación en los próximos cinco años.

“La clase media está creciendo a nivel global y una de sus características es que quiere cosas, ya sean teléfonos, coches... Eso va a crear una enorme demanda de materiales”, explicó King.

El objetivo principal del CMI será detectar las posibles yacimientos de estos metales en Estados Unidos “sin importar cuál sea el costo” de su extracción para dotar al país de mayores reservas de esos elementos, así como trabajar con las empresas mineras ya existentes para asegurar que sean viables.

King puso como ejemplo la situación de la mina Mountain Pass, en California, que durante décadas fue el mayor suministro mundial de metales raros, y que tuvo que cerrar en el 2002 por problemas medioambientales.

La explotación volvió a abrir en el 2010, aunque enfrenta una situación de mercado compleja frente al control de precios que ejerce China.

El gigante asiático obtiene los metales de forma más barata debido a sus relajadas políticas ecológicas y de seguridad laboral, así como el menor costo salarial.

EXTRAERLOS ES MÁS DIFÍCIL QUE ENCONTRARLOS

Además de China y EE. UU., estos elementos se hallan en abundancia en Canadá, Brasil, Kenia, Sudáfrica, Australia o Vietnam, aunque desde el CMI se aspira a poder dar con sucedáneos de estos metales que cumplan las mismas funciones y garanticen la independencia de yacimientos fuera de EE. UU.

El reciclaje es otra opción, afirmó King, quien, no obstante, consideró que ese proceso estaba lejos de ser una solución real al problema del suministro de energía en el país. David Sandalow, representante de Política y Asuntos Internacionales del Departamento de Energía de EE. UU., aclaró que la particularidad de metales raros no es tanto su escasez, ya que “abundan más que el oro en la Tierra”, si no la complejidad de su extracción, que implica químicos, gasto energético y puede resultar muy contaminante.

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2 comentarios

2.
Por: rferro
Viernes, 18 de Enero de 2013 - 08:36

¿Y Colombia qué? www.youtube.com/user/azulinnovacion/videos?flow=grid&view=0

1.
Por: arizala76
Viernes, 18 de Enero de 2013 - 07:34

Super esta noticia...

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