Juan Lucas Restrepo Ibiza

Bicho mata bicho

Juan Lucas Restrepo Ibiza
Opinión
POR:
Juan Lucas Restrepo Ibiza
julio 23 de 2015
2015-07-23 03:24 a.m.
http://www.portafolio.co/files/opinion_author_image/uploads/2016/02/24/56cdc21375ef2.png

Un artículo de la revista The Economist, habla de una investigación de los señores Eoin Brodie, del Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley, y Fernando Vega, del Departamento de Agricultura de EE. UU., sobre un bicho poco querido por los cafeteros del mundo llamado broca.

Esta es una plaga que hace que se pierdan unos 500 millones de dólares de café al año, afectando el ingreso de unos 20 millones de productores. En Colombia se han invertido recursos muy significativos del Estado y los cafeteros, buscando una solución que la controle, pero hasta el momento, aparte de prácticas culturales como recoger las cerezas del suelo para disminuir su proliferación y alternativas químicas de alto costo y poca efectividad, no sabemos que haya nuevas tecnologías para controlarla.

El enfoque de estos investigadores es novedoso y muestra resultados significativos. Resulta que la larva de la broca vive dentro del grano de café, alimentándose de sus almendras. Esto sería normal, excepto por el hecho de que el grano contiene cafeína, un elemento que a los humanos nos encanta, pero es tóxica para los insectos.

¿Cómo hace, entonces, la broca para sobrevivir con esa dieta? La respuesta se encontró en su intestino. Se descubrió que el excremento de la broca era libre de cafeína y que si sometían a los insectos a antibióticos, la cafeína comenzaba a aparecer y el insecto moría. Por lo tanto, quienes se encargaban de anular o convertir la cafeína en otra cosa, tenían que ser bacterias de su flora intestinal.

Al colectar la flora intestinal y someterla a dosis de cafeína, las sobrevivientes fueron unos bichos llamados ‘Pseudomonas fulva’, una especie que genéticamente cuenta con una enzima denominada ‘caffeine demethylasa’, que convierte la cafeína en otras enzimas digeribles por la broca.

Ahora, están mirando cómo controlar la pseudomona para indigestar y controlar la broca. La alternativa de fumigar con antibióticos no es buena, ya que generan resistencia y terminarían afectando a los humanos. Están validando si un virus específico a las pseudomonas, ‘bacteriophage’, puede hacer el trabajo, y para esto aprovechan el conocimiento que se está generando en investigación sobre salud humana en algunos tipos de pseudmonas.

Si logran aislar el o los virus específicos, producirlos a escala, a costos razonables, y formular un bioplaguicida fácil de usar por los agricultores, la broca dejará de ser el problema que es hoy y todos contentos. Esto que suena sencillo es la nueva forma de investigar en agricultura. Enfoques biológicos que reemplazarán a los químicos tradicionales a favor del entorno y la gente.

En Colombia no estamos en pañales. En Corpoica hay un grupo de control biológico que avanza en desarrollos de este tipo. Han aislado unos virus de la familia Baculoviridae, que atacan al gusano cogollero del maíz, mejor llamado ‘Spodoptera frugiperda’, una plaga voraz que también come arroz, algodón y pastos entre otros. El baculovirus consume las larvas de Spodoptera y se liberan unas partículas, ‘viriones’, que infectan y destruyen las células intestinales, matan al gusano y liberan a su vez nuevos viriones, que pueden infectar a cualquier vecino.

Las pruebas con nuestro baculovirus muestran excelentes resultados y solo impactan a la plaga, protegiendo insectos benéficos que sucumben con la alternativa química. Andamos escalando esta tecnología para entregarla pronto a nuestra agricultura. Respuestas desde lo biológico. Bicho mata bicho. Por ahí es.

Juan Lucas Restrepo

Director de Corpoica

@jlucasrestrep

Nuestros columnistas

día a día
Lunes
martes
Miércoles
jueves
viernes
sábado