Ricardo Ávila
Editorial

A cuidar la caja

Los resultados financieros de Ecopetrol en el segundo trimestre fueron positivos, pero la empresa debe seguir en modo defensivo.

Ricardo Ávila
Director de Portafolio
Opinión
POR:
Ricardo Ávila
agosto 17 de 2016
2016-08-17 11:42 p.m.
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Un observador desprevenido podría concluir con facilidad que el mercado bursátil tomó de manera positiva los resultados de Ecopetrol que se dieron a conocer hace un par de días. En el mercado colombiano, la acción de la compañía subió más de 3 por ciento en la jornada y volvió a superar el nivel de los 1.300 pesos, que es una fracción de su máximo histórico, aunque supera con creces los mínimos observados a comienzos del año.
Los analistas reconocieron el aumento en la utilidad neta, que en el segundo trimestre del 2016 llegó a 787.000 millones de pesos. Ese guarismo es superior en 117 por ciento al registrado entre enero y marzo, si bien es casi la mitad del observado en el mismo lapso del año pasado.

La mejoría anotada se le atribuyó sobre todo a la recuperación de los precios internacionales. Como es bien sabido, el exceso de oferta llevó las cotizaciones del crudo a menos de 30 dólares el barril en febrero, tras lo cual comenzó un alza paulatina en el valor de los hidrocarburos que influyó positivamente sobre las ventas.

Tampoco pasó desapercibido que ciertos segmentos se comportaron muy bien. Ese fue el caso del transporte, en el cual los márgenes son elevados, gracias a que el grupo empresarial controla buena parte de la red de oleoductos. Si bien el viento sopla en contra del negocio petrolero, la destorcida aún no se siente en este frente.

Pero quizás lo más destacable es que el ambicioso programa de ahorros puesto en marcha cuando llegaron las ‘vacas flacas’, rinde sus frutos. Los gastos operacionales bajaron en más de medio billón de pesos, debido a la renegociación de contratos, a indicadores de eficiencia más elevados, o a decisiones de tipo técnico como el uso de menos diluyentes para bajar la viscosidad del crudo.

A pesar de casos como el anotado, podría decirse que los ceños fruncidos siguen presentes. El argumento que más se escucha es que el declive en la producción –que se ubicó por debajo de los 700.000 barriles diarios– no le cayó bien a los especialistas. Puesto de otra manera, se esperaba un descenso, pero no de la magnitud observada.
Es verdad que ahora que la operación del Campo Rubiales quedó en manos de Ecopetrol, la cifra anotada debería subir. Además, hay que incluir en las cuentas el flujo de un yacimiento ubicado en el golfo de México, que también suma.

El problema es que la petrolera tiene la misma debilidad estructural de siempre, que consiste en un nivel de reservas bajo en comparación con sus pares mundiales. Con apenas siete años y medio de vida, a los ritmos de producción actuales, el gran riesgo es que no sea posible reemplazar lo que se bombea. El peligro sube debido a que la actividad exploratoria se ha reducido al mínimo, y las inversiones necesarias para sacar más de los pozos existentes se miran con lupa.

Aparte de lo anterior, la plena entrada en operación de Reficar también se nota en los estados financieros. Es positivo que las 34 unidades del complejo ubicado en Cartagena comenzaron a operar, pero los gastos financieros no son menores, como tampoco el impacto de la depreciación. Obviamente, es mejor vender derivados que petróleo, así como aumentar las exportaciones, pero lo saldos en negro se van a demorar.

En conclusión, Ecopetrol deberá seguir en modo defensivo, lo que implica cuidar cada peso disponible y abstenerse de cometer errores. La venta de inversiones como la de Isagen ayudan algo en el propósito de cuidar la posición de caja, si bien el endeudamiento tiende a subir un poco más.

Debido a ello, la posibilidad de que la empresa reparta dividendos es nula, así las utilidades suban en este semestre. La firma ha logrado manejar bien la emergencia, pero faltan esfuerzos adicionales y cierta dosis de suerte para poder decir que la iguana puede volver a pasear oronda por el bosque de los resultados financieros.

Ricardo Ávila Pinto
ricavi@portafolio.co
@ravilapinto

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